Mais où vont les Knicks ?
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Mais où vont les Knicks ?

Après un début de saison globalement correct, se classant notamment 3ème de la conférence Est courant décembre, les Knicks traversent désormais une énième période de turbulence. Entre défaites et Melo-drame, qu’est-ce qui ne tourne pas rond chez les Knicks ?

Le constat est amer. Les New York Knicks, qui avaient clairement montré l’envie d’entourer Melo correctement, sombrent encore. Phil Jackson avait pourtant affiché son intention de gagner dès maintenant, sans période de transition, durant la free agency de l’été dernier. Ainsi, il a obtenu Derrick Rose dans un trade, offert un gros contrat à Joakim Noah, et a pu compter sur les arrivées de Courtney Lee et Brandon Jennings. De jolis noms, peut-être pas pour le titre, mais en tous cas pour aller chercher une place de choix en playoffs de la conférence Est. Début décembre encore, les choses allaient effectivement dans ce sens : 3èmes de la conférence avec un bilan de 12-9, les Knicks enchainaient 4 victoires consécutives et faisaient du Madison Square Garden une place forte malgré d’énormes lacunes défensives, largement compensées par l’attaque.

Désormais, rien ne va plus : 11ème de la conférence Est et un bilan de 22-30. Même si la 8ème place qualificative pour les playoffs reste atteignable et sur le papier accessible, elle parait très lointaine vue la dynamique actuelle de la franchise.

Place aux rumeurs de transferts

Quand les défaites s’enchainent, les rumeurs et les déclarations incendiaires débarquent avec. Mais celles-ci ne semblent pas dénuées de fond. Phil Jackson aurait-il décidé de réagir ? Voyant son équipe dans le mal, c’est désormais Carmelo Anthony qui voit s’abattre sur lui une tempête médiatique, sans vraiment l’avoir cherché. Le joueur est ainsi annoncé en partance dans un trade. Une première rumeur parle d’un intérêt des Knicks d’échanger le joueur contre Kevin Love. Une autre, ensuite, l’envoie chez les Celtics ou chez les Clippers. C’est d’ailleurs ces derniers qui selon les dernières rumeurs semblent être le plus à même d’accueillir Melo en cas de d’échange. Pas forcément surprenant quand on sait que Chris Paul, le grand ami de Carmelo, y joue.

Carmelo ne fait pourtant pas une mauvaise saison, loin de là : 22,9 points, 6,1 rebonds et 2,9 passes de moyenne. Et malgré les rumeurs qui entourent le joueur et le vestiaire New-Yorkais, il ne lâche rien. Encore 45 points contre les Hawks au terme d’un match complètement fou et en arrachant deux prolongations à lui seul… et tout un tas d’autres matchs où il a prouvé qu’il adorait les fins serrées, qu’il aborde avec un calme et une sérénité folles. L’ailier new-yorkais répond sur le terrain.

“Je ne pense pas qu’il va laisser quelque chose l’empêcher de continuer comme ça. Il vient de mettre 45 points donc f*** les rumeurs de trade.” Brandon Jennings

Vivement critiqué pour son attitude sur le terrain, notamment au niveau de la distribution du jeu et son abus de l’isolation, le joueur reste toujours concentré. Pour mieux partir ?

Dans quelques mois, Melo aura 33 ans et porte un lourd contrat (124 millions / 5 ans) sur ses épaules. Mais surtout, une « no-trade clause ». C’est simple, il peut poser son veto sur n’importe trade l’impliquant. Ainsi il peut mettre Phil Jackson dans l’impasse, lui qui semble désormais plus que jamais décidé à s’en débarrasser. Sûr que le Zen Master doit regretter de lui avoir donné cette possibilité.

“Il y a encore beaucoup de choses que je veux apprendre de Melo. J’adorerais l’avoir avec moi pendant un bon moment encore. J’adore jouer avec Melo.” Kristaps Porzingis

Des choix contestables

Comme Brandon Jennings ou Kristaps Porzingis récemment, ses coéquipiers ont en tout cas pris position. Alors que faire ? Garder Melo et essayer d’arracher des playoffs potentiels ? Et croiser la route de Cleveland ? Une chose a au moins évolué du côté de New-York, c’est la volonté de construire autour de Porzingis, et il était temps. Véritable star en devenir, le Letton constitue l’avenir de New-York. À l’inverse de certaines équipes comme le voisin de Brooklyn, les Knicks ont l’avantage d’avoir trouvé leur joyau. En le sélectionnant en 4ème position en 2015 derrière Jahlil Okafor et D’Angelo Russell, les Knicks ont montré qu’ils avaient eu du flair.

Si ses choix concernant la draft ne laissent que peu de place aux doutes, la stratégie de Phil Jackson concernant la free agency restera elle discutable. Donner les choix de draft et vouloir gagner sur les dernières années de contrat de Carmelo semblent des intentions déjà lointaines. Un constat d’échec déjà annoncé. S’il y a toujours des satisfactions cette saison comme Lee, Baker, ou Hernangomez en sortie de banc, l’équipe manque clairement de constance défensive. Pourtant, elle peut compter su le DPOY 2014 en la personne de Joakim Noah… mais le Français a eu du mal en début de saison, même s’il est en meilleure forme aujourd’hui. Son contrat pèse lourd dans la balance et il est donc dur à échanger. Difficile d’imaginer une équipe désireuse d’absorber son contrat à l’heure actuelle, surtout pour un joueur qui présente un fort risque de blessure. Certains voient déjà comme une erreur d’avoir donné ce contrat (72 millions/4 ans) au Français.

Reculer pour mieux sauter ?

Aujourd’hui, il est pourtant difficile de trouver une porte de sortie convenable tant Phil Jackson semble s’être compliqué la tâche. Même si ce dernier compte miser sur le jeune Kristaps, encore faut-il être patient pour un joueur qui devrait atteindre son plein potentiel d’ici quelques années. Mais la franchise des Knicks y pense déjà. Échanger Melo pour vider la masse salariale est une solution possible. Les Clippers sont favoris, mais contre qui ou quoi ? On parle d’Austin Rivers, JJ Redick et Wesley Johnson ou même Jamal Crawford. Que des seconds couteaux donc, ou des joueurs à contrat expirant. Car le but, quel que soit le chemin pris, sera de construire autour de Porzingis. Chose pourtant peu faite jusqu’à présent. Quand les Sixers déroulent le tapis rouge pour leur jeune star Joel Embiid, la Big Apple ne le fait pas… En tout cas pas encore.

Perdre Melo ferait clairement chuter le niveau de l’équipe, peu importe la contrepartie. Mais cela permettrait aussi à celle-ci de se positionner pour un meilleur choix de draft à la fin de la saison. La prochaine free agency s’annonce intéressante au poste de meneur, et on voit mal aujourd’hui Derrick Rose continuer l’aventure avec cette équipe même si l’ancien joueur de Chicago ne fait pas forcément une mauvaise saison. Agressif et capable de scorer, il n’apporte pas la vision et la créativité d’un meneur, exactement ce dont New York aurait cruellement besoin.

Il est clairement ici question, encore, de patience. Mais NY en est-il capable ? Jouer dans une ville aussi grande et populaire, dans une arène aussi mythique que le Madison Square Garden, amène de la pression. Il parait cependant clair que la franchise doit prendre son temps et préparer l’ère Porzingis, mais la question qui se pose est de savoir si cela doit se faire avec ou sans Melo. Le Letton le dit lui-même, il a encore besoin de son coéquipier star.

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