Clermont en finale !
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Clermont en finale !

Aucune autre équipe que le Leinster n’avait autant affronté Clermont en Coupe d’Europe. Ce neuvième match entre les deux équipes promettait d’être chaud sous le soleil du Stade de Gerland.

Le capitaine Damien Chouly – qui a connu deux désillusions lors des finales de 2013 et 2015 – connait l’importance de l’appui de ses supporters : « Nous savons que le public sera derrière nous mais nous devons être moteurs de cela. À nous de faire ce qu’il faut sur le terrain pour que cette pression populaire pousse derrière notre équipe ».

C’est sous un soleil de plomb que Nigel Owens donne le coup d’envoi de ce match. Pas de round d’observation entre ces deux équipes qui affichent les deux meilleures moyennes de points par match dans cette compétition. Clermont ouvre la marque dès la 4ème minute grâce à Yato, derrière un coup de pied à suivre de Strettle. Clermont prend rapidement les commandes du match puisque quelques instants après, Parra ajoute trois points dans la musette auvergnate, 10-0 à la 10ème minute.

Réduits à 14 après un carton jaune adressé au capitaine Nacewa, les Irlandais vont payer cette infériorité numérique cash avec un nouvel essai signé Strettle cette fois-ci, mais non-transformé (15-0). Parra manque une ultime pénalité à la 38ème dans un match qui semble tomber en intensité. Sexton inscrit lui les premiers points du Leinster dans les arrêts de jeu de la première mi-temps (15-3).

La deuxième mi-temps est à l’avantage des Irlandais qui ajoutent trois nouveaux points par l’intermédiaire de Sexton (15-6). Les coéquipiers de Nacewa ont main mise sur la gonfle et multiplient les temps de jeu dans le camp clermontois, poussant ces derniers à la faute. Sexton ne se fait pas prier et ramène les siens à 15-9 puis 15-12 à la 53ème. L’ASM frise de peu la correctionnelle après un superbe essai des Irlandais partis de leur camp, mais un arbitrage vidéo sauve les soldats d’Azéma, Rougerie ayant été retenu au départ de l’action. Parra sanctionne cette faute par trois nouveaux points 18-12.

Lopez va être l’homme de la seconde période. Il va dans un premier temps redonner de l’air aux Clermontois à un quart d’heure de la fin grâce à un superbe drop des 40 mètres qui oblige le Leinster à marquer deux fois. Ringrose tente de lui voler la vedette avec un essai en cavalier seul mais la sortie de Parra sur blessure va le remettre sur le devant de la scène : nouvelle pénalité puis nouveau drop à quelques minutes de la fin (27-19).

Sur une nouvelle pénalité à la 78ème, Sexton promet une fin de match d’enfer (27-22), mais le ballon est finalement coffré par les Clermontois dans le camp irlandais. Le ballon est dégagé en touche, Gerland peut exulter, l’ASM tient une nouvelle finale européenne ! Rendez-vous le 13 mai à Edimbourg face aux Saracens.

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